The dumb-ification of America

Donald Trump doesn’t like to get bogged down in details, a fact that presages many more screw ups and embarrassments before his whole sorry term comes to an end. But every once in a while this guy with the limited attention span and aversion to complexity just lucks out. Take the NEA for instance. Three letters, two different organizations, both of which conservatives hate.

Economy.

Ask an educator what the initials stand for and you’re most likely to hear National Education Association, whose three million members just suffered the ignominy of watching Betsy DeVos, a sworn enemy of public education, be appointed Education Secretary.

But there’s another NEA also, one that works to better the lives of all Americans through a less formal type of education—music, drama, broadcasting, et al. Go to the National Endowment for the Arts website and you’ll be astounded at the extraordinary breadth of its goals and accomplishments. Remember also that conservatives, especially evangelicals, have been trying to gut the organization for decades and have usually met with resistance: a Democratic president or a Republican whose wife had been a librarian and who, during her husband’s term, focused her energies on education and literacy. It seems unlikely that Melania Trump will share Laura Bush’s passion for either of those topics.

Speaking of which (or of whom?) recently there has been some talk that the cost of security for Melania Trump to stay in New York will be roughly $405,000 a day. If you project that amount over a non-leap year, you come up with $147 million. The most recent Arts budget was $148 million, but to be fair, Melania is unlikely to be in her tower every day. When the school year ends, she is likely to spend more time in the White House—assuming her husband still lives there. In that respect the equivalency claim is probably false: that doesn’t make cuts any easier to swallow, but if we use fake news to bolster our attacks, we’re as guilty as the opposition. For a real fact, how about this from the Times:

If these dots represent federal spending
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then the combined budgets of the National Endowment for the Arts, National Endowment for the Humanities and the Corporation for Public Broadcasting would be the size of the period in this sentence.

Throughout history the arts have served everyone. Shakespeare’s plays were attended not only by the wealthy but by the lower classes too. Conversely, in Hitler’s reign only “approved” artists were allowed to paint while the unapproved (Hitler called them sick and depraved) could not sell their work legally. The Gestapo enforced the rules. An authoritarian governments doesn’t like the creative types: they make people think and to an autocrat, thinking can be subversively dangerous. My own appreciation for art probably evolves from my basic inability to draw even stick figures without tracing paper and a mentor. We all have our own reasons. When I was teaching English though, field trips to museums were a regular yearly activity. I never thought an explanation was required; I still don’t.

But I do see the problem. The benefits from watching an experimental drama, listening to a podcast about the creative process, or attending a writers workshop have no attached dollar amount. As a sardonic Randy Newman quipped in 1988, “It’s money that matters in the USA.” Trying to explain some personal aesthetic response to an administration as acquisitive as the one Trump has gathered would be so much wasted breath.

Sometimes when I listen to NPR and the fund-raising starts, I say to myself, “Oh, not again.” I’m going to stop thinking that, because if Trump has his way. we’ll all be listening to Spicer and Conway all day everyday for news and entertainment. What’s more, the Gestapo to enforce the rules is already being gathered.

Published by

Chuck Radda

I'm a former high school English teacher, currently a literacy volunteer and novelist. I invite your responses right here or to chuckradda@gmail.com. You can also follow me on Facebook and on Twitter—where I tweet annually at @chuckrad45.

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